Um número desproporcionado de jovens autistas são transgêneros. Porque?

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Especialistas em gênero perceberam pela primeira vez há décadas que um grande número de pessoas que procuram tratamento para disforia de gênero também parecia ter traços autistas. As pesquisas sobre este fenômeno remontam pelo menos aos anos 90, quando foi publicado o primeiro estudo de caso de uma criança autista com disforia de gênero (então chamada de transtorno de identidade de gênero). Como estudos que investigam a co-ocorrência (ou correlação) entre a disforia de gênero e a desordem do espectro do autismo (ASD) têm se infiltrado, há um consenso crescente na comunidade médica de que as duas co-ocorrências ocorrem a taxas desproporcionais. Esse consenso é baseado em numerosos estudos que relatam que os jovens disfóricos de gênero são mais propensos a serem autistas do que seria de se esperar com base nas taxas de autismo na população em geral. (Isto também pode ser verdade para adultos, embora a pesquisa sobre adultos seja mais parcimoniosa). Esta co-ocorrência tem implicações para o tratamento tanto da disforia de gênero quanto do autismo em jovens, e sugere uma conexão entre as causas biológicas tanto da identidade transgênero quanto do ASD.

Disforia de gênero é o sentimento de incongruência entre o sexo atribuído ao nascimento e o sexo com o qual a pessoa se identifica. Muitas pessoas que experimentam disforia de gênero se identificam como transgêneros. Algumas pessoas trans se encaixam no binário de gênero (no caso de homens e mulheres trans), enquanto outras se identificam como não-conformes ou não-binários de gênero (o que significa que caem em algum lugar entre ou fora da divisão homem-mulher).

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“Temos evidências suficientes, através de múltiplos estudos internacionais, para dizer que o autismo é mais comum em jovens com diversidade de gênero do que na população em geral”, disse John Strang, um neuropsicólogo e fundador do Programa de Gênero e Autismo no Children’s National Health System em Washington. Strang fez uma análise em 2014 que descobriu que mais de 5% dos jovens autistas amostrados para seu estudo também demonstraram algum nível de desejo de ser o outro gênero, de acordo com relatórios dos pais. (Ele advertiu que é muito cedo para dizer qual pode ser a porcentagem exata na população em geral). Outro estudo amplamente referenciado descobriu que 7,8% dos jovens que estavam sendo tratados por disforia de gênero em uma clínica em Amsterdã tinham um diagnóstico confirmado de ASD.

Estes estudos parecem apoiar a hipótese de que as identidades transgênero estão enraizadas na biologia, especialmente quando combinadas com outros estudos que apontam para um forte componente hereditário da identidade transgênero. Uma base biológica para a identidade transgênero ainda é altamente contestada, embora a ciência tenha apontado para essa explicação por vários anos. Os pesquisadores acreditam que o autismo em si é altamente hereditário, portanto uma ligação entre autismo e identidade de gênero poderia até mesmo fornecer alguma direção para pesquisadores que buscam genes associados à identidade transgênero.

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Por outro lado, é possível que o autismo esteja sobre-representado entre os jovens trans porque os autistas estão menos preocupados com as normas sociais e menos propensos a curvar-se às pressões sociais que impedem a saída de outras pessoas trans. Nossa capacidade de estudar a disforia e diversidade de gênero é limitada pelo fato de que existem pressões sociais tão fortes, começando na primeira infância, para se conformar às expectativas de gênero. Não há como saber quantas pessoas escondem sua identidade transgênero, então não podemos saber ao certo se os estudos de pessoas transgêneros abertamente estão representando o quadro completo neste momento.

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Uma característica comum do autismo é que as pessoas autistas muitas vezes podem ter o que é chamado de “interesse exagerado” em assuntos que lhes são caros. Pelo menos um pesquisador sugeriu que a disforia de gênero dos autistas é realmente um interesse superfocado em gênero, mas a maioria dos profissionais que trabalham com essa população discordam que essa teoria é suficiente para explicar a co-ocorrência. Mais de 20 desses especialistas trabalharam juntos em um documento que fornece diretrizes clínicas para ajudar a atender as necessidades de pacientes com autismo e disforia de gênero, e descobriram que o autismo não deve impedir o diagnóstico de disforia de gênero ou impedir que um paciente tenha acesso a cuidados médicos relacionados à transição. “Certamente, você pode encontrar casos de crianças para as quais algum aspecto do autismo parece estar impulsionando a disforia de gênero. Mas, com o tempo, estamos vendo que um bom número de adolescentes neurodiversos que entram em clínicas de gênero são realmente transgêneros ou de gênero diverso”, disse Strang.

Um resultado prático desta pesquisa é que os clínicos estão recomendando que os jovens autistas sejam examinados para disforia de gênero – e que as clínicas que trabalham com jovens disfóricos de gênero também examinem os clientes para o autismo. Os jovens que são descobertos que ambos precisam de cuidados individualizados e compassivos, e eles e suas famílias também precisam saber que não estão sozinhos. Estranho advertiu que o ASD não deve ser visto como negativo para os transexuais, porque a capacidade de ignorar a pressão social pode ser muito libertadora para este grupo: “As pessoas autistas podem ser mais ousadas e individualistas, menos influenciadas pelas expectativas sociais. Alguns dos líderes da linha de frente do movimento dos direitos trans têm sido trans e autistas – e há um belo foco, para muitos deles, em serem eles mesmos e não se curvarem às expectativas sociais do que outros esperam que eles sejam”.

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Reid Caplan, um homem transgênero que trabalha para a Rede de Auto-Advocacia do Autismo, enfatizou para mim que as pessoas autistas podem entender sua própria identidade de gênero e tomar decisões sobre transição para si mesmas. Ele ainda observou que algumas terapias para crianças muito pequenas com autismo têm um aspecto desnecessariamente de gênero para elas. Caplan rejeita a idéia de que crianças autistas, transgêneros ou cisgêneros, devem ser socializadas à força em normas restritivas de gênero.

“Há fotos minhas sendo ensinadas a brincar com bonecas, como parte da minha terapia, e não é preciso dizer que não estou muito feliz nessas fotos”, disse Caplan. “Há também terapias em torno de roupas, ajudando as crianças autistas a se acostumarem a usar roupas diferentes, e muitas vezes isso se concentra em uma saia ou um vestido para uma menina e um terno para um menino”. Independentemente de essa criança ser trans, não deve haver ênfase no papel de gênero para qualquer uma das terapias para jovens autistas”.

Além disso, Caplan sugere que nossa cultura deveria ser mais aberta a deixar os autistas explorarem o gênero ao invés de invalidar sua identidade de gênero porque eles estão no espectro. Isto está de acordo com a visão dos clínicos que trabalham com pessoas que têm disforia de gênero e autismo – e com o senso comum. As pessoas com autismo têm tanto direito à autodeterminação como qualquer outra pessoa. E quer o autismo esteja ou não geneticamente ligado à disforia de gênero, não há evidências de que as pessoas autistas tenham menos probabilidade de se beneficiar da transição de gênero do que qualquer outra pessoa.

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