The Balloon Swallower

Di Lindsay Fowler

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Ho iniziato a ingoiare palloncini a dieci anni, quando mio fratello mi disse che se mi avessimo riempito lo stomaco con abbastanza palloncini, avrei galleggiato nell’oceano. Il mio primo ricordo è quello di mia madre che mi teneva la testa all’indietro in modo che potesse farmi scivolare un bastone smussato in gola fino al fondo dello stomaco. Dopo di che le vomitai addosso.

Non mi sono mai appassionato all’ingoio delle spade come mio fratello, ma ci si aspettava comunque che mi esibissi con la troupe di famiglia. Quando indossavamo tutti le nostre tute in spandex bianco e oro e prendevamo posizione sulla passerella, il mio compito era quello di eseguire prodezze acrobatiche e giochi di prestigio finché non si formava la vera folla, e i miei genitori e mio fratello potevano stupirla inghiottendo spade o tubi al neon incandescenti o bacchette di plexiglas cave piene di pesci vivi. Io correvo tra gli spettatori a bocca aperta e raccoglievo le monete che colavano dalle loro mani.

La maggior parte delle persone non capisce che ingoiare una spada è un’arte della gravità. Una volta che la spada entra in gola, si tratta solo di stare fermi e rallentare la discesa della barra, dando all’esofago il tempo di raddrizzarsi e agli organi la possibilità di spostarsi. Sebbene capissi il principio, non riuscii mai a rilassare la gola intorno a una spada, a incoraggiare il metallo a scivolare attraverso il mio corpo, non quando un piccolo errore di calcolo poteva significare un polmone o un cuore perforati.

Quando i miei fallimenti come inghiottitore di spade si aggravarono, i miei genitori iniziarono a dire che inghiottitori di spade si nasce, non si diventa. Non ho mai saputo se credevano davvero a quello che dicevano, o se lo intendevano come una sorta di conforto.

In una lenta giornata di fine agosto, i miei genitori permisero a me e a mio fratello di saltare gli spettacoli in modo che mio fratello potesse portarmi in spiaggia. Anche se non sapevo nuotare, mi piaceva la sensazione della sabbia, l’odore del pesce morto e delle alghe e delle alghe secche.

Sulla strada per l’acqua, mio fratello disse che aveva pensato che forse ero destinato a un tipo diverso di spettacolo, che forse avevamo lavorato con il materiale sbagliato. Fu allora che introdusse l’idea di ingoiare palloncini. Disse che uno stomaco pieno di palloncini gonfiati avrebbe agito come un giubbotto di salvataggio, sostenendo una persona sulle onde.

Pensai alla sua proposta, e mi resi conto che l’idea di ingoiare palloncini mi sembrava giusta; c’è flessibilità in questo, la capacità di piegarsi. Accettai di provare.

Forse mio fratello aveva ragione. Forse sarei stato persino in grado di nuotare.

Mio fratello aveva portato con sé la sua pompa da bicicletta nel caso avessi accettato di provare questo nuovo trucco. Ha prodotto la pompa, ha attaccato un palloncino all’ugello e ha infilato il tubo nella mia gola. Quando il palloncino arrivò al mio stomaco, mio fratello lo gonfiò, e io sigillai il collo costringendo il mio sfintere esofageo inferiore. Poi mio fratello estrasse la pompa e ricominciò.

Per la prima volta nella mia vita di deglutitore, non ebbi né conati né panico. Mi entusiasmava la sensazione dei palloncini che si espandevano nel mio stomaco. Mi sentivo calmo, completo.

Una volta ingoiati quindici palloncini, mio fratello decise che ero pronto.

Mi fidavo di mio fratello e dei palloncini nel mio stomaco abbastanza da non avere paura mentre guadavo l’acqua fredda, più lontano di quanto fossi mai andato prima.

“Ora galleggia”, comandò mio fratello.

Sono arrivate le onde, e mi sono sdraiato in acqua.

Sono arrivate le onde, e ho nuotato.

Mio fratello ha gridato e fischiato mentre remavo verso di lui, euforico.

L’intera esperienza è sembrata solo un po’ meno magica quando è iniziato il mal di stomaco e i miei genitori hanno dovuto portarmi in ospedale, dove mi hanno dato un potente lassativo. Passai la notte a sudare e ad aggrapparmi alla tavoletta del water fino a quando non espulsi tutti e quindici i palloncini zuppi e notevolmente intatti.

Anche durante questa prova, rimasi determinato a diventare un ingoiatore di palloncini. Mio fratello aveva avuto ragione: ero destinato a galleggiare, piuttosto che essere trattenuto dalla rigidità della spada.

Una volta uscito dal bagno, cominciai a perfezionare la mia arte. Inventai nuovi trucchi, tra cui un metodo per estrarre i palloncini appesantendo l’estremità con una piccola perlina di metallo, che aiutava i palloncini ad attraversare naturalmente il mio intestino. Sperimentai, gonfiando i palloncini con diversi liquidi e gas, mentre galleggiavo nell’aria e nell’acqua e a volte anche in vasche d’olio.

In breve, ho prosperato.

Ma è difficile essere un’ingoiatrice di palloncini nel mondo di un’ingoiatrice di spade, dove ci sono così tanti bordi taglienti. I miei genitori non volevano che fosse così, ma la loro arte era fondamentalmente in contrasto con la mia. E così, a quindici anni, mi sono staccato dalla troupe dei miei genitori.

Ancora oggi, i miei genitori e mio fratello attirano una folla nel loro posto sul lungomare. Io lavoro a qualche centinaio di metri da loro, dove raccolgo gli spettatori che non possono avvicinarsi abbastanza alla performance più appariscente dei miei genitori. Nei giorni particolarmente fiacchi, mio fratello lascia i nostri genitori e viene a vedermi esibire. A volte è il mio unico spettatore.

Davanti al mio misero pubblico, ingoio un palloncino e chiamo qualcuno che lo gonfi con una pompa da bicicletta, la stessa che usava mio fratello tanti anni fa. Invito il pubblico a rimanere a bocca aperta mentre il mio stomaco si distende in modo innaturale.

Ogni tanto, quando il mio pubblico è particolarmente numeroso, gonfio i miei palloncini con l’elio e stupisco la folla con qualche minuto di levitazione. Galleggio da spettatore a spettatore, le dita dei piedi che raschiano il legno deformato e salato.

Negli istanti prima che l’elio elevi il mio corpo, i miei organi si spostano e si sollevano, e penso a quando mio fratello mi ha insegnato a nuotare.

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