Columbia School of Nursing

Di Kenneth Miller

Come infermiera alle prime armi nel 1968, Elaine Larson, PhD, RN, decano associato per la ricerca, ebbe un’esperienza che la lasciò sconvolta. Uno dei suoi pazienti era una donna sui 30 anni con una malattia reumatica del cuore. “Mi ha chiamato nella sua stanza e mi ha detto che aveva qualche problema a respirare”, ricorda Larson. “Ho ascoltato il suo cuore e le ho preso il polso. Sembrava tutto a posto, così l’ho solo sostenuta con un cuscino. Ma quando sono tornato cinque minuti dopo, era in grave difficoltà”. Entro mezz’ora, la giovane donna era morta di edema polmonare acuto.

“In seguito, ho pensato che se avessi saputo di più sulle condizioni di questa paziente, avrei potuto intraprendere azioni appropriate”, dice Larson. Ha anche capito che altre infermiere potrebbero trovarsi in una posizione simile. Così si è buttata nella letteratura, ha scritto un caso di studio e lo ha presentato all’American Journal of Nursing. Quando è stato pubblicato, ha capito di aver trovato la sua vocazione: “Oltre a prendermi cura dei pazienti, volevo aiutare a trovare soluzioni su come prendersi cura di loro”. Questa rivelazione ha spinto Larson a conseguire un master in infermieristica e microbiologia e un dottorato in epidemiologia e, infine, a unirsi alla facoltà della Columbia University School of Nursing, dove trovare modi migliori per curare i pazienti è una missione fondamentale.

Quando Larson è arrivata nel 1998, la scuola stava appena iniziando la sua trasformazione in un centro primario per la ricerca infermieristica. Oggi, è uno dei più grandi destinatari pro-capite tra le scuole infermieristiche delle sovvenzioni del National Institutes of Health. “In termini di qualità della nostra ricerca e della facoltà che la conduce”, dice Larson, “siamo tra le prime 10 scuole della nazione.”

Anche se Florence Nightingale è stata la pioniera dell’assistenza infermieristica basata sull’evidenza e dell’analisi statistica negli anni 1850, l’establishment medico ha a lungo respinto l’idea che gli infermieri potessero essere i motori principali della ricerca sanitaria. Sarebbe stato più di un secolo dopo che Florence Nightingale aveva stabilito il ruolo dell’evidenza come fondamentale per l’assistenza infermieristica che la ricerca relativa alla pratica infermieristica sarebbe entrata per la prima volta nella letteratura. Negli anni ’50 e ’60, la pratica era ancora al centro dell’attenzione. Poi, negli anni ’70, quando più scuole di infermieristica affiliate all’università cominciarono ad impegnarsi nella ricerca, emersero temi riguardanti la teoria infermieristica, i risultati dei pazienti e l’impegno degli infermieri nella ricerca indipendente. Il processo di scoperta ha guadagnato forza durante gli anni ’80, con la Columbia University School of Nursing che ha guadagnato importanza come leader nella borsa di studio e nella ricerca.

La scuola ha attratto un numero crescente di studiosi altamente accreditati, che hanno lanciato studi innovativi su argomenti che includevano la cura degli anziani fragili, la gestione dei casi di diabetici, la cura dell’AIDS e la prevenzione del suicidio tra gli adolescenti. Con il tempo, la scuola ha ricevuto importanti sovvenzioni, a partire da un premio di un milione di dollari dalla Fondazione Kellogg per ideare un nuovo approccio per i centri medici accademici – sperimentato alla Columbia-Presbyterian – che servono comunità urbane sottoposte a cure mediche. Studenti talentuosi e ambiziosi sono accorsi al programma di dottorato in scienze infermieristiche (DNSc), istituito nel 1994, e al programma di dottorato che gli è succeduto nel 2008.

Facendo parte di un importante centro medico accademico, Columbia Nurs- ing è in grado di perseguire studi interdisciplinari in una varietà di campi di assistenza sanitaria. L’illustre facoltà di infermieri-scienziati della scuola è profondamente impegnata nella scoperta delle migliori pratiche nell’assistenza clinica e nella salute pubblica. Larson, un’autorità riconosciuta a livello internazionale in materia di prevenzione e controllo delle infezioni, è un pioniere nello studio dell’igiene delle mani; la sua ricerca continua ha portato allo sviluppo di nuovi prototipi di igiene che migliorano significativamente la cura e i risultati dei pazienti. Tra i suoi molti progetti, è co-principale investigatore – con Jennifer Dohrn ’85 ’05, DNP, direttore dell’Ufficio delle Iniziative Globali e del suo WHO Collaborative Health Center for Advanced Practice Nursing – per la Global Nursing Research Development Initiative della scuola, che stabilisce reti di ricercatori infermieri come parte di team collaborativi interdisciplinari tra Columbia Nursing e iniziative in Africa meridionale e orientale e nelle regioni del Mediterraneo orientale.

“In tutto il mondo, gli infermieri costituiscono la maggior parte dei professionisti della sanità, e servono come spina dorsale dei sistemi sanitari,” spiega Larson. “Per migliorare la salute globale e la fornitura di cure primarie, e affrontare le disparità sanitarie globali, è fondamentale comprendere le attuali esigenze, pratiche e risultati dell’assistenza infermieristica”. L’iniziativa è culminata in un incontro al vertice a Nairobi, in Kenya, nel 2015, e un secondo ad Amman, in Giordania, nel 2016, per definire le priorità della ricerca e formulare strategie per andare avanti. Questo progetto ha riunito ricercatori e leader infermieristici e ostetrici in entrambe le regioni per definire le priorità della ricerca infermieristica clinica.

Sfruttare i big data, la tecnologia informatica e i principi della medicina di precisione al fine di sviluppare strumenti digitali di assistenza sanitaria per le popolazioni sottoservite in questo paese – in particolare i latini – è un’altra area di ricerca centrale per la scuola. “Il nostro obiettivo è ridurre le disparità sanitarie progettando e testando interventi di autogestione dei sintomi”, spiega Suzanne Bakken, PhD, RN, professore di bio-informatica medica e Alumni Professor alla Columbia Nursing e direttore del Precision in Symptom Self-Management (PriSSM) Center, un centro di ricerca interdisciplinare. “Stiamo lavorando a progetti come l’adattamento degli interventi basati su fattori genetici, ambientali e di stile di vita e la progettazione di infografiche per aiutare le persone a capire il loro rischio di varie condizioni, come l’ipercolesterolemia.”

Informare e promuovere politiche volte a migliorare la disponibilità, accessibilità, sicurezza ed efficacia dell’assistenza sanitaria a livello nazionale è un’area critica di studio. Patricia W. Stone, PhD, RN, il Centennial Professor of Health Policy e direttore del Center for Health Policy della scuola, si concentra principalmente sulle infezioni associate all’assistenza sanitaria nelle case di cura e nei sistemi sanitari. Il suo lavoro comporta la collaborazione con istituzioni e organizzazioni sanitarie, tra cui i Centri per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC) e più dipartimenti statali della sanità, per studiare la prevenzione delle infezioni associate all’assistenza sanitaria, soprattutto tra i pazienti anziani negli ospedali e nelle case di cura.

Anche se la sua ricerca si occupa di argomenti di grande portata, Stone – come molti dei suoi colleghi alla Columbia Nursing – è guidata da preoccupazioni che sono profondamente personali e inestricabilmente legate alle sue esperienze come infermiera. Qualche anno fa, quando sua madre stava morendo in un ospedale della California, la Stone ha notato che l’unità infermieristica appariva insolitamente caotica. Lo stato era alle prese con una grave carenza di personale infermieristico in quel momento, costringendo l’ospedale a utilizzare infermiere itineranti come personale. “Le infermiere erano brave, ma vedevo che non funzionavano come una squadra”, ricorda. “A un certo punto, quando ho chiesto dove fosse mia madre, l’infermiera di turno non lo sapeva. Ha detto: ‘Mi dispiace, sono una viaggiatrice'”. Quell’episodio alla fine ha portato la Stone a condurre uno studio sul personale ospedaliero, che ha dimostrato che una permanenza più lunga dell’infermiera in un’unità è legata a meno problemi come infezioni, cadute e ulcere da pressione, e quindi a una minore durata della permanenza per i pazienti.

Un segno distintivo dell’impegno della Columbia Nursing nella ricerca include la coltivazione della prossima generazione di infermieri-scienziati. La scuola offre borse di studio pre- e post-dottorato che vanno da borse di studio a workshop sulla scrittura di proposte e manoscritti. Ma la risorsa più critica è l’interazione one-to-one con la facoltà. “Siamo orgogliosi di fornire agli studenti di dottorato l’opportunità di un apprendimento esperienziale”, dice Arlene Smaldone ’03, PhD, RN, assistente decano per la borsa di studio e la ricerca. “Per fare questo, hai bisogno di mentoring da scienziati che vivono effettivamente la vita. La maggior parte della nostra facoltà è sostenuta da almeno una borsa di studio finanziata dall’esterno. Questo è importante.”

Con tali professori e modelli di ruolo, un giovane ricercatore infermiere può realizzare cose straordinarie. Rebecca Schnall ’09, PhD, RN, per esempio, ha studiato sotto Bakken, ricevendo il suo dottorato in informatica infermieristica nel 2009. Schnall è diventata un ricercatore associato presso la scuola, con un focus sulla traduzione di approcci basati sull’evidenza per l’autogestione del paziente in applicazioni mobili, un nuovo campo promettente chiamato mHealth. Nel 2016, lei e il suo team hanno ricevuto una sovvenzione di 7,9 milioni di dollari dal National Institutes of Health per sviluppare un’applicazione di salute mobile orientata ai giovani uomini ad alto rischio di HIV. Il suo progetto, uno studio quinquennale condotto nei siti di New York City, Chicago, Seattle e Birmingham, Alabama, adatterà e testerà un intervento che copre una serie di argomenti – tra cui l’uso corretto del preservativo, affrontare lo stigma e comunicare efficacemente sul sesso sicuro – tra 700 adolescenti di razza ed etnia diversa che hanno rapporti sessuali con altri uomini. L’applicazione sarà caratterizzata da giochi, video e scenari interattivi.

“Il nostro obiettivo è quello di fornire a questa popolazione informazioni per prendere decisioni migliori sulla salute”, dice Schnall. “Ci sono molte prove che la tecnologia mobile è un ottimo modo per connettersi con questa generazione. Incontrando loro dove sono, siamo fiduciosi circa il potenziale dell’intervento per diminuire le infezioni.”

La scuola sta anche raggiungendo oltre i confini tradizionali del mondo accademico per aiutare gli infermieri clinici a dare i propri contributi scientifici. Un nuovo programma chiamato Linking to Improve Nursing Care and Knowledge (LINK) collega gli infermieri registrati in ospedale del NewYork-Presbyterian con i ricercatori infermieri della Columbia Nursing per svolgere ricerche specializzate per infermieri in ambienti clinici che hanno identificato problemi ricorrenti nella cura dei pazienti. Il team LINK fornisce supporto concettuale, statistico e logistico, compresa l’assistenza nel determinare la fattibilità e nel perseguire i finanziamenti. Più di una dozzina di progetti sono attualmente in cantiere.

“Come infermieri, portiamo una prospettiva speciale alla ricerca sulla cura del paziente”, nota Larson, che è un membro del team LINK. “I medici tendono a dire: ‘per controllare la tua malattia, prendi questo farmaco tre volte al giorno’. Un’infermiera è più probabile che chieda: ‘Ha qualcuno a casa che può aiutarla con le sue pillole? Molti dei maggiori problemi nell’assistenza sanitaria sono comportamentali: come sostenere i pazienti nella gestione della loro malattia; come motivare i medici a pulirsi le mani. Gli infermieri capiscono che la chiave per migliorare i risultati non è solo lo sviluppo di nuove terapie; è convincere le persone a fare la cosa giusta.”

*Questo articolo è apparso originariamente nel numero di primavera 2017 della rivista Columbia Nursing.

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