L’avaleur de ballons

Par Lindsay Fowler

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J’ai commencé à avaler des ballons quand j’avais dix ans, quand mon frère m’a dit que si on remplissait mon estomac avec suffisamment de ballons gonflés, je flotterais dans l’océan.

Nos parents étaient des avaleurs de sabres professionnels – c’est comme ça qu’ils se sont rencontrés. Mon premier souvenir est celui de ma mère tenant ma tête en arrière pour qu’elle puisse faire descendre un bâton émoussé dans ma gorge jusqu’au fond de mon estomac. J’ai vomi sur elle après ça.

Je n’ai jamais pris l’habitude d’avaler des épées comme mon frère, mais on attendait quand même de moi que je me produise avec la troupe familiale. Lorsque nous enfilions tous nos justaucorps en spandex blanc et or et prenions position sur la promenade, c’était à moi de réaliser des prouesses acrobatiques et des tours de passe-passe jusqu’à ce que les vraies foules se forment, et que mes parents et mon frère puissent les émerveiller en avalant des épées ou des tubes de néon lumineux ou des baguettes creuses en plexiglas remplies de poissons vivants. Je courais parmi les spectateurs bouche bée et ramassais les pièces qui dégoulinaient de leurs mains.

La plupart des gens ne comprennent pas qu’avaler une épée est un art de la gravité. Une fois que l’épée pénètre dans votre gorge, il s’agit vraiment de rester immobile et de ralentir la descente de la tige, donnant à votre œsophage le temps de se redresser et à vos organes une chance de s’écarter du chemin. Bien que je comprenne le principe, je ne pouvais jamais me résoudre à détendre ma gorge autour d’une épée, à encourager le métal à glisser à travers mon corps, pas quand une petite erreur de calcul pouvait signifier un poumon ou un cœur perforé.

Alors que mes échecs en tant qu’avaleur d’épée s’accumulaient, mes parents ont commencé à dire que les avaleurs d’épée sont nés, pas faits. Je n’ai jamais su s’ils croyaient réellement ce qu’ils disaient, ou s’ils le pensaient comme une sorte de réconfort.

Par une journée calme de la fin août, mes parents nous ont permis, à mon frère et moi, de sauter les représentations pour que mon frère puisse m’emmener à la plage. Même si je ne savais pas nager, j’appréciais la sensation du sable, l’odeur des poissons morts et du varech séchant et des algues.

En route vers l’eau, mon frère a dit qu’il avait pensé que j’étais peut-être destiné à un autre type de spectacle, que nous avions peut-être travaillé avec le mauvais matériel. C’est alors qu’il a introduit l’idée d’avaler des ballons. Il a dit qu’un estomac rempli de ballons gonflés agirait comme un gilet de sauvetage, faisant flotter une personne sur les vagues.

J’ai réfléchi à sa proposition, et j’ai réalisé que l’idée d’avaler des ballons me semblait juste ; il y a de la souplesse dans cette idée, la capacité de se plier. J’ai accepté d’essayer.

Peut-être que mon frère avait raison. Peut-être que je serais même capable de nager.

Mon frère avait apporté sa pompe à vélo avec lui au cas où j’accepterais d’essayer ce nouveau tour. Il a produit la pompe, a fixé un ballon à l’embout et a enfilé le tuyau dans ma gorge. Lorsque le ballon a atteint mon estomac, mon frère l’a gonflé, et j’ai scellé le cou en contractant mon sphincter oesophagien inférieur. Puis mon frère a extrait la pompe, et a recommencé.

Pour la première fois de ma vie de déglutition, je n’ai pas eu de haut-le-cœur ni de panique. J’ai vibré à la sensation des ballons qui se gonflaient dans mon estomac. Je me sentais calme, complet.

Une fois que j’avais avalé quinze ballons, mon frère a décidé que j’étais prêt.

J’ai fait suffisamment confiance à mon frère et aux ballons dans mon estomac pour ne pas avoir peur lorsque j’ai pataugé dans l’eau incroyablement froide, plus loin que je n’étais jamais allé auparavant.

« Maintenant, flotte », a ordonné mon frère.

Les vagues sont arrivées, et je me suis allongé dans l’eau.

Les vagues sont arrivées, et j’ai nagé.

Mon frère a crié et hué quand je suis revenu vers lui en pagayant, exalté.

Toute cette expérience m’a paru à peine moins magique quand les maux d’estomac ont commencé et que mes parents ont dû m’emmener à l’hôpital, où on m’a donné un puissant laxatif. J’ai passé la nuit à transpirer et à m’accrocher au siège des toilettes jusqu’à ce que j’expulse les quinze ballons détrempés et remarquablement intacts.

Pour autant, tout au long de cette épreuve, je suis resté déterminé à devenir un avaleur de ballons. Mon frère avait eu raison : j’étais destiné à flotter, plutôt qu’à être maintenu en place par la rigidité de l’épée.

Une fois sorti de la salle de bain, j’ai commencé à affiner mon art. J’ai inventé de nouvelles astuces, notamment une méthode pour extraire les ballons en lestant l’extrémité avec une petite perle de métal, ce qui aidait les ballons à traverser naturellement mes intestins. J’ai expérimenté, en gonflant les ballons avec différents liquides et gaz alors que je bobinais dans l’air et l’eau et parfois même dans des baignoires d’huile.

En bref, je me suis épanoui.

Mais il est difficile d’être un avaleur de ballons dans un monde d’avaleur d’épées, où il y a tant de bords tranchants. Mes parents ne voulaient pas qu’il en soit ainsi, mais leur art était fondamentalement en désaccord avec le mien. Et donc, à quinze ans, je me suis détaché de la troupe de mes parents.

A ce jour, mes parents et mon frère attirent toujours une foule à leur endroit sur la promenade. Je travaille à quelques centaines de pieds d’eux, où je rassemble les badauds qui ne peuvent pas s’approcher assez près de la performance plus flashy de mes parents. Les jours particulièrement calmes, mon frère quitte nos parents et vient me voir jouer. Parfois, il est mon seul spectateur.

Devant mon maigre public, j’avale un ballon et je convoque quelqu’un pour le gonfler avec une pompe à vélo – la même pompe que mon frère a utilisée toutes ces années auparavant. J’invite le public à rester bouche bée pendant que mon estomac se distend de façon anormale.

De temps en temps, lorsque mon public est particulièrement nombreux, je gonfle mes ballons à l’hélium et j’étourdis les foules avec quelques minutes de lévitation. Je flotte d’un spectateur à l’autre, les orteils raclant le bois déformé et salé.

Dans les moments qui précèdent l’élévation de mon corps par l’hélium, mes organes se déplacent et s’élèvent, et je pense à la fois où mon frère m’a appris à nager.

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