John A. R. Newlands

Nous avons le regret de devoir enregistrer le décès de M. John Newlands, à la suite d’une attaque de grippe, à l’âge relativement précoce de soixante et un ans. Alors que probablement aucun sujet dans l’ensemble de la chimie théorique n’a reçu plus d’attention que les relations numériques entre les poids atomiques des éléments, peu parmi les jeunes générations de chimistes connaissent les circonstances qui ont présidé à l’établissement de la remarquable généralisation généralement connue sous le nom de « loi périodique ». Les contemporains de Newlands, cependant, et tous ceux qui ont pris la peine d’examiner la littérature sur le sujet, savent que c’est lui qui a découvert la relation fondamentale contenue dans cette soi-disant loi, et qu’il a clairement exprimé le lien entre le poids atomique et les propriétés environ cinq ans avant toute publication de leurs vues par Mendeléef ou Lothar Meyer. Heureusement, les faits ressortent assez clairement des archives, mais il est difficile aujourd’hui, après un laps de temps de plus de trente ans, d’expliquer l’indifférence du monde de la chimie à l’égard d’une observation aussi remarquable que celle sur laquelle Newlands a attiré l’attention d’abord dans le Chemical News, en août 1864, puis de façon plus complète dans le même journal, en août 1865, et une troisième fois de façon plus catégorique dans une communication à la Chemical Society, le 9 mars 1866. Depuis de nombreuses années, le sujet était, pour ainsi dire, dans l’air… De nombreux articles de Dumas, de Gladstone et, plus récemment, d’Odling, avaient été publiés, dans lesquels diverses dispositions des poids atomiques avaient été adoptées, mais aucune d’une manière globale ; cependant, lorsqu’un plan qui ne consistait pas en un certain nombre de groupes isolés, mais qui fournissait un système couvrant l’ensemble des éléments connus, fut présenté, tout ce que la Société chimique put faire fut de le rejeter avec ridicule et mépris, et de refuser d’imprimer un mot de la nouvelle doctrine dans les maigres pages de son Journal. L’état incertain de l’opinion en ce qui concerne les valeurs numériques de nombreux poids atomiques peut être la seule excuse pour ce qui semble être une stupidité et un préjugé, car l’arrangement de Newlands exigeait l’adoption des poids atomiques standardisés comme recommandé par Cannizzaro en 1864-66, et ces valeurs étaient encore inconnues ou ignorées par de nombreux chimistes.

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