Williams Mullen

01.16.2011 ¿Trato o no trato? No abandone una mediación sin un acuerdo final firmadoPor: Gilbert C. «Gib» Laite, III

01.17.2011

Las partes, sus abogados y el mediador trabajaron durante un largo día y hasta la noche para llegar a un acuerdo de las disputas de las partes y evitar un próximo juicio de una demanda. Finalmente, justo antes de las 10 de la noche, el mediador anunció que se había llegado a un acuerdo. Todos se reunieron en la gran sala de conferencias. El mediador sacó una hoja de papel y escribió los términos del acuerdo de las partes, anunciando cada término a medida que lo hacía. Entre otros términos, las partes acordaron preparar y firmar un acuerdo final en el plazo de una semana. Una vez identificados todos los términos clave, el mediador hizo copias del memorando y entregó una a cada uno de los abogados. Todos se dieron la mano y la mediación se suspendió.
En la semana siguiente a la mediación, el abogado del demandante preparó un proyecto de acuerdo de conciliación que reflejaba los términos acordados y añadía varios términos nuevos y diferentes, que el demandante consideraba «necesarios» para el acuerdo final. Sin embargo, el demandado se negó a aceptar los términos adicionales y el demandante se negó a retirarlos. Por lo tanto, las partes nunca firmaron un acuerdo final por escrito. Frustrado, pero con la esperanza de salvar el acuerdo, el demandante presentó una moción solicitando al tribunal que hiciera cumplir los términos del acuerdo pactado en la mediación.
¿Trato o no trato? «No hay trato», dictaminó un tribunal federal en el caso Intersections, Inc. contra Loomis, un caso resuelto con arreglo a la legislación de Virginia en el que se produjeron hechos similares a los de este escenario hipotético. Aunque las partes llegaron a un acuerdo provisional durante la mediación, uno de los términos especificaba que las partes quedarían obligadas en última instancia por un acuerdo formal por escrito. Dado que esa condición nunca se produjo, el tribunal dictaminó que las partes nunca llegaron a un acuerdo de conciliación vinculante:

En este caso, las pruebas demuestran que no existe un acuerdo de conciliación vinculante y legalmente exigible entre las partes. Aunque las partes llegaron a un acuerdo tentativo durante la conferencia de conciliación del 14 de enero de 2010, contemplaron explícitamente que, en última instancia, sólo estarían vinculadas por un acuerdo de conciliación escrito, firmado y completamente integrado.

El hecho de que el demandante incluyera términos adicionales en el proyecto de acuerdo que no se encontraban en la hoja de términos de la mediación fue una prueba más de que no hubo «encuentro de mentes» entre las partes. Si no hay acuerdo, no hay contrato aplicable.
El Tribunal Supremo de Virginia ha llegado a la misma conclusión en un caso similar. En el caso Golding v. Floyd, el tribunal dictaminó que un «Memorándum de Acuerdo», que había sido firmado por todas las partes en la mediación, no era un acuerdo vinculante, ya que todas las partes entendían que había que redactar y firmar un acuerdo formal de conciliación.
La mediación es un gran vehículo para resolver reclamaciones y disputas legales. Si las partes llegan a un acuerdo en la sesión de mediación, es preferible que firmen un acuerdo de conciliación por escrito antes de que concluya la mediación. Si las partes no firman un acuerdo final o salen de la mediación con el entendimiento de que los asuntos no están resueltos hasta que se firme un documento final, corren el riesgo de perder el acuerdo que estaban tan cerca de obtener. No es raro que una parte reconsidere su decisión después de un tiempo fuera de la mediación o que el abogado de la parte se dé cuenta, al plasmar posteriormente el acuerdo por escrito, de que no incluyó un término importante para su cliente cuando llegó a un acuerdo de principio en la mediación. Para evitar esta posibilidad, la mayoría de los mediadores profesionales insistirán en que, si se llega a un acuerdo, las partes deben redactar y firmar un acuerdo vinculante antes de que concluya la mediación. Una buena práctica es que las partes trabajen en la forma de un acuerdo de conciliación antes de la mediación, dejando espacios en blanco para los términos que probablemente se negocien.
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