Por qué un descanso es tan bueno para ti como un sueño (siempre y cuando no te quedes holgazaneando frente al televisor)

Pon los pies en alto: El descanso pasivo puede ser tan bueno como dormir para restablecer el cuerpo y la mente

Mientras nos apresuramos como locos tratando de exprimir todo lo que podemos en cada hora de vigilia, las últimas noticias de que la falta de sueño puede causar depresión, aumento de peso e incluso la muerte prematura son una lectura sombría – especialmente para los hombres, que están particularmente en riesgo de estos efectos.

ADVERTENCIA

Ahora, un nuevo libro del eminente especialista del sueño estadounidense, el Dr. Matthew Edlund, sugiere que si no puedes dormir, un descanso puede ser tan curativo como el sueño.

La clave está en cómo se descansa.

Cuando era un estudiante de medicina privado de sueño que trabajaba 110 horas semanales, el Dr. Edlund se obsesionó con el sueño y el impacto que su falta tiene en nuestra salud y capacidad de funcionamiento.

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Durante años, dio conferencias sobre el papel vital que desempeña el sueño en nuestra salud, desde la renovación celular hasta el control del peso y la salud mental.

Pero tras años de prescribir estrategias de sueño, se dio cuenta de que el sueño no era el remedio que había pensado.

Incluso cuando ayudaba a los pacientes a dormir más y mejor, a veces su salud seguía siendo mala. Descubrió que el descanso desempeña un papel muy importante -y a menudo descuidado- en la reconstrucción y el rejuvenecimiento del cuerpo, y ahora cree que el descanso es tan importante como el sueño para nuestra salud a largo plazo.

«Muchos de nosotros estamos tan ocupados que vemos el descanso como una debilidad, una pérdida de tiempo precioso», dice, «pero el descanso es, de hecho, una necesidad biológica. Toda la ciencia demuestra que necesitamos descansar para vivir, al igual que necesitamos comida».

Sin embargo, «descansar» no significa simplemente tirarse en el sofá frente al televisor.

El Dr. Edlund considera que ver la televisión es un descanso «pasivo». Aunque este tiempo de inactividad permite cierto grado de renovación celular, el cerebro sigue funcionando (de hecho, los estudios demuestran que en algunos de los estados de «descanso» del cerebro se gasta más energía que cuando el cerebro está realizando tareas establecidas)

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Dice que lo que necesitamos es un descanso «activo»: esto puede hacer que estés más alerta y seas más eficaz, que reduzcas los niveles de estrés y que tengas más posibilidades de tener una vida más sana y larga.

El Dr. Edlund describe cuatro tipos diferentes de descanso activo: social, mental, físico y espiritual (utilizando la meditación y la oración para relajarse).

Aunque no establece durante cuánto tiempo hay que realizarlos, cree que es vital incluirlos en la vida diaria.

Aquí explica su poderoso impacto en nuestra salud:

El DESCANSO SOCIAL

Se define como pasar tiempo con los amigos y parientes e incluso charlar con los colegas.

No importa lo ocupado que esté, es vital incluir esto en su día. Un famoso estudio estadounidense de finales de los años setenta descubrió que socializar no sólo es agradable, sino que es crucial para nuestra supervivencia, ya que las personas sociables tienen un menor riesgo de padecer enfermedades cardíacas y otras dolencias graves.

Estudios más recientes han confirmado esta relación, demostrando que el apoyo social ayuda a sobrevivir a un diagnóstico de cáncer, a combatir enfermedades infecciosas y a aliviar la depresión, además de reducir el riesgo de morir de un ataque al corazón.

Sólo con charlar con los amigos se ha demostrado que se reducen los niveles de hormonas del estrés y se obtienen beneficios hormonales y psicológicos. De hecho, la mayoría de los investigadores sostienen que las conexiones sociales son al menos tan significativas para su tasa de supervivencia como la obesidad o el hecho de fumar.

La buena noticia es que el sexo también cuenta como descanso social.

DESCANSO MENTAL

Hoy en día todos intentamos hacer demasiadas cosas a la vez -enviar mensajes de texto mientras conducimos, comer mientras vemos la televisión- y hemos perdido la comprensión de la necesidad que tiene el cerebro de concentrarse en una sola cosa.

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Hacer esto, incluso durante un breve período, ha demostrado afectar al sistema nervioso, cambiar la presión sanguínea, el ritmo cardíaco y la temperatura corporal. La idea del descanso mental es enfrascarse tanto en algo sencillo que lo importante ya no te moleste.

Una forma es enseñarse a sí mismo una forma muy sencilla de concentración controlada. Mira al frente y gira los ojos hacia la parte superior de la cabeza como si estuvieras mirando al techo.

A continuación, con los ojos mirando hacia arriba, cierre lentamente los párpados. Un buen «giro de ojos» como éste mostrará mucho blanco en el ojo al cerrar los párpados.

Concéntrese en mantener los ojos mirando hacia arriba mientras tiene los ojos cerrados. Inhale profundamente a la cuenta de cuatro y exhale a la cuenta de ocho. Al exhalar, sienta que la sensación de relajación se extiende desde la nuca hacia abajo del cuerpo, hasta que sienta que se extiende hasta los dedos de los pies.

Ahora intente visualizar algo como una playa en un día soleado, o un bosque bañado por el sol. Imagínese caminando por ese entorno y tome nota de lo que ve.

Cuando esté listo para terminar, manteniendo los ojos en blanco, inspire profundamente y abra los ojos. Luego baja los ojos.

Descanso físico

Se trata de utilizar activamente los procesos del cuerpo, como la respiración, para calmar el cuerpo y la mente.

La mejor manera de hacerlo es detenerse y respirar profundamente varias veces. Respirar profundamente llena los pulmones de oxígeno, abriendo los espacios de aire colapsados, enviando sangre ricamente oxigenada por todo el cuerpo.

Pruebe esta técnica. Póngase de pie con los pies separados a la anchura de los hombros, con los dedos de los pies hacia delante. Mire al frente e intente alinear los tobillos, las rodillas, las caderas y los hombros en una línea recta imaginaria. Echa los hombros hacia atrás, mete la barbilla e inspira profundamente contando hasta cuatro, sintiendo cómo el aire llena tus pulmones a medida que tu pecho se expande.

Expira lentamente contando hasta ocho, escuchando y visualizando el aire en movimiento mientras respiras. Concéntrese sólo en dos cosas: mantener la alineación recta y respirar profunda y uniformemente. Otra forma excelente de descanso físico es hacer una siesta (de 15 a 30 minutos) si te sientes cansado.

Un estudio griego demostró que una siesta de 30 minutos al menos tres veces por semana reduce el riesgo de infarto en un 37%, y un estudio de la Nasa descubrió que una siesta de 26 minutos podía mejorar el rendimiento laboral en algunas tareas en un 38%.

La materia gris: Las personas que meditan amplían sus cerebros, según una investigación

Descansos espirituales

Los escáneres cerebrales han demostrado que las personas que meditan son capaces de ampliar físicamente partes de sus cerebros, creciendo lóbulos frontales más grandes y gordos, la parte que controla la concentración, la atención, el enfoque y donde hacemos gran parte de nuestro análisis de los problemas.

Los meditadores también son capaces de acumular más materia gris en el cerebro medio (que se encarga de funciones como la respiración y la circulación sanguínea) y en el córtex prefrontal dorsolateral (importante para la coordinación muscular y la memoria activa).

También muestran cambios en la estructura del tálamo, una parte del cerebro fundamental para procesar el flujo de información de todas las partes del cuerpo.

La oración tiene beneficios similares. Una investigación estadounidense ha demostrado que las personas que asisten regularmente a servicios religiosos viven más tiempo que las que no lo hacen. Aunque parte de este beneficio debe residir en la conexión social, los escáneres muestran que el cerebro responde de forma similar a la oración que a la meditación.

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Adaptado de The Power Of Rest: Why Sleep Alone Is Not Enough, del Dr. Matthew Edlund, publicado por HarperOne a 16,99 libras. Para pedir un ejemplar por 13,99 libras (con p&p) llame al 0845 155 0720.

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