John A. R. Newlands

Lamentamos tener que hacer constar el fallecimiento del Sr. John Newlands, como consecuencia de un ataque de gripe, a la edad relativamente temprana de sesenta y un años. Aunque probablemente ningún tema en toda la gama de la química teórica ha recibido mayor atención que las relaciones numéricas entre los pesos atómicos de los elementos, pocos entre las generaciones más jóvenes de químicos están familiarizados con las circunstancias que acompañan el establecimiento de la notable generalización usualmente conocida como la «Ley Periódica». Los contemporáneos de Newlands, sin embargo, y todos los que se han tomado la molestia de buscar en la literatura del tema, saben que fue él quien descubrió la relación fundamental plasmada en esta llamada ley, y que expresó claramente la conexión entre el peso atómico y las propiedades unos cinco años antes de cualquier publicación de sus puntos de vista ya sea por Mendeléef o Lothar Meyer. Afortunadamente, los hechos sobresalen de los registros con suficiente claridad, pero es difícil ahora, después de un lapso de más de treinta años, explicar la indiferencia del mundo químico a una observación tan notable como la que Newlands llamó la atención primero en el Chemical News, agosto de 1864, de nuevo con más detalle en la misma revista, agosto de 1865, y una tercera vez más enfáticamente en una comunicación a la Sociedad Química, 9 de marzo de 1866. Durante muchos años anteriores el tema había estado, por así decirlo, en el aire. Numerosos trabajos de Dumas, Gladstone, y últimamente de Odling, habían aparecido en los que se adoptaban varios arreglos de los pesos atómicos, pero ninguno de tipo exhaustivo; sin embargo, cuando se presentó un esquema que no consistía en un número de grupos aislados, sino que proporcionaba un sistema que cubría la totalidad de los elementos conocidos, todo lo que la Sociedad Química pudo hacer fue rechazarlo con ridiculez y desprecio, y declinar la publicación de una palabra de la nueva doctrina en las entonces escasas páginas de su Revista. El estado inestable de la opinión en referencia a los valores numéricos de muchos pesos atómicos puede ser la única excusa para lo que parece ser una estupidez y un prejuicio, ya que el acuerdo de Newlands requería la adopción de los pesos atómicos estandarizados según lo recomendado por Cannizzaro en 1864-66, y estos valores eran todavía desconocidos o ignorados por muchos químicos.

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