El gran ciclo inmobiliario de 18 años

La afirmación del presidente Bernanke es una gran canallada. La Reserva Federal es un soplador de burbujas en serie. Consideremos primero las burbujas de demanda generadas por la Fed. La forma más fácil de hacerlo es medir la tasa de crecimiento tendencial de las ventas finales nominales a los compradores estadounidenses y luego examinar las desviaciones de esa tendencia. Como muestra el gráfico adjunto, las ventas finales nominales crecieron a una tasa anual del 5,4% desde el primer trimestre de 1987 hasta el tercer trimestre de 2009. Esto refleja una combinación de crecimiento real de las ventas del 3% y una inflación del 2,4%.

La medida de las ventas finales nominales de la demanda agregada contiene tres desviaciones significativas de la tendencia (burbujas de demanda). La primera se produjo tras la caída del mercado bursátil en octubre de 1987. La segunda siguió a la crisis financiera asiática y al colapso del rublo ruso y de la gestión del capital a largo plazo en 1998. El último salto en las ventas finales nominales fue desencadenado por la inyección de liquidez de la Reserva Federal para evitar un falso susto de deflación en 2002. El patrón de zigzag de la Reserva Federal es claro: una reacción exagerada a una supuesta crisis, que da lugar a una inyección excesiva de liquidez (un boom de ventas), seguida de un drenaje de liquidez y una recesión (una caída de las ventas). La burbuja de demanda agregada más reciente no era la única que la Reserva Federal estaba bombeando. Como muestra el gráfico de índices de precios adjunto, el objetivo de inflación favorito de la Fed -los precios al consumo, menos los de los alimentos y la energía- estaba aumentando a un ritmo regular y modesto. Durante el período 2003-2009, esta métrica aumentó un 14,3%.

La métrica del objetivo de inflación de la Fed señalaba «sin problemas». Sin embargo, se produjeron cambios bruscos en los principales precios relativos. Los precios de la vivienda medidos por el índice Case-Shiller se dispararon, aumentando un 44,7% desde el primer trimestre de 2003 hasta su máximo en el primer trimestre de 2006. Los precios de las acciones también estaban en alza.

Los aumentos de precios más espectaculares se produjeron en las materias primas. Medidos por el índice spot del Commodity Research Bureau, los precios de las materias primas aumentaron un 92,2% desde el primer trimestre de 2003 hasta su máximo en el segundo trimestre de 2008.

La Fed debería desempolvar las obras de los economistas de la escuela austriaca, en particular las del profesor Friedrich Hayek. La principal lección de los austriacos fue su extremo escepticismo sobre la dependencia exclusiva de un índice mágico -el nivel de precios- para guiar la política de los bancos centrales. En efecto, Hayek subrayó que los cambios en los índices generales de precios no contienen mucha información útil. Demostró que lo que cuenta son los movimientos divergentes de los distintos precios del mercado durante el ciclo económico. Es hora de que la Fed abandone los objetivos de inflación. La negación del presidente Bernanke de la culpabilidad de la Fed plantea una pregunta interesante: ¿cómo puede la Fed hacer afirmaciones fantásticas sin rendir cuentas? En un libro de ensayos de 1975 en honor al profesor Milton Friedman, Capitalism and Freedom: Problems and Prospects, el profesor Gordon Tullock escribió:

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